• Haley & Majo Lovejoy

The Benefits of Yoga // Los Beneficios del Yoga

Some people estimate that yoga was first practiced around 3,000 B.C. But the yoga that was done at that time looked a lot different than what many of us think of as yoga! And that's because there are many different types of yoga. Most of us have been exposed to Hatha Yoga (which is just one of 9 major branches of yoga) that focuses on the connection of mind, body, and spirit. The embodied practice of Hatha Yoga can help us gain insight into our implicit self, support our physical health, and keep our minds healthy as well!


In Hatha Yoga, we use formal technique and repetition to gain insights about our body, mind, and breath. By consistently coming back to similar shapes, or asanas, we gain understanding about our explicit and implicit parts. If you pay close attention to your practice on the mat, you may notice that a habit you have in one position, you have in all (or many) other positions. For example, if you put a lot of weight in your arms and shoulders when you're in Downward-Facing Dog, there is a big chance that you rely on the strength of your upper body in most other postures. When we become aware of a pattern in an explicit part of us, we are able to better understand a corresponding implicit part. In this case, using strength from the "second floor" of your body (your torso and arms), highlights your ability to get things done; but it also means that you may have a hard time connecting with, and utilizing, your "first floor" (your legs), and therefore, that you need to work on becoming more stable. By understanding where we're spending most of our time physically, we can start to change our habits both on the mat and off.


In addition to gaining insights, yoga also has many physical health benefits. And much of that has to do with its impact on the nervous system.


The human body has two subdivisions of the nervous systems, the somatic and the autonomic. While the somatic nervous system is responsible for voluntary control of body movements, the autonomic nervous system regulates involuntary physiological processes (such as blood pressure, heart rate, body temperature, digestion, urination, and metabolism). Within the autonomic nervous system, there are two main divisions, the sympathetic and the parasympathetic. When the autonomic nervous system receives information about the body and the external environment, it either stimulates body processes (through the sympathetic nervous system), or inhibits body processes (through the parasympathetic nervous system).


The sympathetic division of the autonomic nervous system prepares the body for fight, flight, or freeze, whereas the parasympathetic division of the autonomic nervous system controls the body processes in ordinary/non-threatening situations. When the body perceives that it is in danger, the sympathetic division is activated; our heart rate increases, our body releases stored energy, our muscular strength is increased, our palms sweat, pupils dilate, etc. In this process, our slower body processes (that we do not need to survive in that moment), such as digestion and urination, are slowed. When the body feels relaxed and anxiety-free, the parasympathetic division is activated which works to conserve and restore. In other words, our blood pressure drops, heart rate slows, the digestive tract is stimulated to process food and eliminate waste, and the energy that we get from digesting food is used to restore/build tissues.


Any time that we are breathing more than roughly 10 breaths a minute, our sympathetic nervous system is activated. When we breath less than 10 breaths a minute, we are able to activate our parasympathetic nervous system. Because of the high-energy and high-stress lifestyle that so many people live today, the majority of the time our sympathetic nervous system is activated. This can lead to many chronic problems such as poor digestion and high blood pressure. And that is why it is important that we practice yoga.


Through a regular yoga practice, we are able to increase our respiratory efficiency. With greater respiratory efficiency, our respiratory amplitude and smoothness increase, tidal volume increases (how much air you take in in a normal breath), vital capacity increases (how much air you expel after your deepest possible breath), and breath-holding time increases as well. Through taking in fuller breaths, and having more control over our breath, we are able to train our bodies to breath less breaths per minute, and intentionally take ourselves from the sympathetic to parasympathetic nervous system on command.


It’s not bad or wrong to be functioning from your sympathetic nervous system. In fact, we all need to in order to survive! It’s what gets us out of the way when a car is coming towards us on the street and we have to swerve, it’s what allows us to stick up for ourselves in a heated argument, and it’s where we get our strength while exercising. However, it is dangerous to always be functioning from this space, and that is why it’s important to learn how to mediate between the sympathetic and parasympathetic and to have more control over when they activate.


And lastly, in terms of the mind, many research studies have shown that yoga has incredibly positive effects. Through a regular yoga practice, practitioners experience better moods, increased self-acceptance and self-actualization, decreased anxiety and depression, decreased hostility, increased attention span, increased concentration, better memory, more refined depth perception, and an increase in learning efficiency.


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Algunas personas estiman que el yoga se practicó por primera vez alrededor de 3.000 a. de C. Pero el yoga que se practicaba en esos anos era muy diferente de lo que muchos de nosotros consideramos yoga ahora! Y eso es porque hay muchos tipos diferentes de yoga. La mayoría de nosotros hemos estado expuestos al Hatha Yoga (que es solo una de las 9 ramas principales del yoga) que se enfoca en la conexión de la mente, el cuerpo, y el espíritu. La práctica incorporada de Hatha Yoga puede ayudarnos a comprender mejor nuestro yo implícito, apoyar nuestra salud física, y mantener nuestra mente sana también!


En Hatha Yoga, utilizamos la técnica formal y la repetición para obtener información sobre nuestro cuerpo, mente, y respiración. Al regresar constantemente a formas similares, o asanas, obtenemos comprensión acerca de nuestra parte explícita e implícita. Si prestas mucha atención a tu práctica en el mat, puedes notar que un hábito que tienes en una posición, lo tienes en todas (o muchas) otras posiciones. Por ejemplo, si pones mucho peso en tus brazos y hombros cuando estás en "Perro Boca Abajo", existe una gran posibilidad de que confíes en la fuerza de la parte superior de tu cuerpo en la mayoría de las otras posturas. Cuando nos damos cuenta de un patrón en una parte explícita de nosotros, podemos comprender mejor una parte implícita correspondiente. En este caso, usar la fuerza del "segundo piso" de tu cuerpo (tu torso y brazos), resalta tu capacidad para hacer las cosas; pero también significa que puedes tener dificultades para conectarte y utilizar tu "primer piso" (tus piernas) y, por lo tanto, necesitas trabajar para ser más estable. Al comprender dónde estamos pasando la mayor parte de nuestro tiempo físicamente, podemos comenzar a cambiar nuestros hábitos tanto dentro, como fuera, del mat.


Además de obtener información, el yoga también tiene muchos beneficios para la salud física. Y mucho de eso tiene que ver con su impacto en el sistema nervioso.


El cuerpo humano tiene dos subdivisiones del sistema nervioso, el somático y el autónomo. Si bien, el sistema nervioso somático es responsable del control voluntario de los movimientos del cuerpo, el sistema nervioso autónomo regula los procesos fisiológicos involuntarios (como la presión arterial, la frecuencia cardíaca, la temperatura corporal, la digestión, la micción, y el metabolismo). Dentro del sistema nervioso autónomo, hay dos divisiones principales, la simpática y la parasimpática. Cuando el sistema nervioso autónomo recibe información sobre el cuerpo y el entorno externo, estimula los procesos corporales (a través del sistema nervioso simpático) o inhibe los procesos corporales (a través del sistema nervioso parasimpático).


La división simpática del sistema nervioso autónomo prepara al cuerpo para luchar, huir, o congelarse, mientras que la división parasimpática del sistema nervioso autónomo controla los procesos corporales en situaciones ordinarias/no amenazantes. Cuando el cuerpo percibe que está en peligro, se activa la división simpática; nuestro ritmo cardíaco aumenta, nuestro cuerpo libera energía almacenada, nuestra fuerza muscular aumenta, nuestras palmas sudan, sus pupilas se dilatan, etc. En este proceso, nuestros procesos corporales más lentos (que no necesitamos para sobrevivir en ese momento), como la digestión y orinar, se ralentizan. Cuando el cuerpo se siente relajado y sin ansiedad, se activa la división parasimpática que funciona para conservar y restaurar. En otras palabras, nuestra presión sanguínea baja, la frecuencia cardíaca disminuye, el tracto digestivo es estimulado para procesar los alimentos y eliminar el desperdicio, y la energía que obtenemos de la digestión de los alimentos se usa para restaurar/construir tejidos.


Cada vez que respiramos más de aproximadamente 10 respiraciones por minuto, nuestro sistema nervioso simpático se activa. Cuando respiramos menos de 10 respiraciones por minuto, podemos activar nuestro sistema nervioso parasimpático. Debido al estilo de vida de alta energía y estrés que tantas personas viven hoy, la mayoría de las veces nuestro sistema nervioso simpático se activa. Esto puede conducir a muchos problemas crónicos, como una mala digestión y presión arterial alta. Y es por eso que es importante que practiquemos yoga.


A través de una práctica regular de yoga, podemos aumentar nuestra eficiencia respiratoria. Con una mayor eficiencia respiratoria, nuestra amplitud y suavidad respiratorias aumentan, aumenta el volumen de la corriente (cuánto aire toma en una respiración normal), aumenta la capacidad vital (cuánto aire expulsa después de su respiración más profunda posible), y aumenta el tiempo de retención de la respiración también. Al tomar respiraciones más completas y al tener más control sobre nuestra respiración, podemos entrenar a nuestros cuerpos para que respiren menos respiraciones por minuto y, de manera intencional, pasar del sistema nervioso simpático al parasimpático al mando.


No está mal estar funcionando desde tu sistema nervioso simpático. De hecho, todos necesitamos hacerlo para sobrevivir! Es lo que nos quita del camino cuando un automóvil viene hacia nosotros en la calle y tenemos que desviarnos, es lo que nos permite defendernos en una discusión intensa, y es donde obtenemos nuestra fuerza mientras hacemos ejercicio. Sin embargo, es peligroso estar siempre funcionando desde este espacio, y es por eso que es importante aprender a mediar entre lo simpático y lo parasimpático y tener más control sobre cuándo se activan.


Y, por último, en términos de la mente, muchos estudios de investigación han demostrado que el yoga tiene efectos increíblemente positivos. A través de una práctica regular de yoga, los practicantes experimentan mejores estados de ánimo, mayor autoaceptación y autorrealización, menor ansiedad y depresión, menor hostilidad, mayor capacidad de atención, mayor concentración, mejor memoria, una percepción de profundidad más refinada, y un aumento en la eficiencia del aprendizaje.


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